Une compagnie de jet privé de premier plan a soudainement annoncé sa fermeture en raison du coronavirus, laissant des questions sur le sort des 50 millions de dollars de paiements aux clients.

JetSuite, un opérateur d’affrètement de jet privé basé à Dallas, a publié la semaine dernière un avis sur son site Web selon lequel il immobilisait sa flotte et mettait la plupart de ses pilotes à la retraite en raison d’un “ralentissement spectaculaire” des activités de Covid-19.

JetSuite n’a pas donné de détails sur sa réouverture, mais a déclaré: “Veuillez accepter nos excuses les plus profondes pour cette annulation soudaine, mais inévitable et nécessaire de tous les vols jusqu’à nouvel ordre.”

Un e-mail envoyé au service de presse de JetSuite a été renvoyé, indiquant que «le compte de messagerie n’existe plus».

JetSuite et sa société sœur, JSX, ont été très célébrées dans l’industrie du jet privé et ont attiré de gros investisseurs, notamment JetBlue et Qatar Airways. Le fondateur et PDG de JetSuite, Alex Wilcox, était un des dirigeants fondateurs de JetBlue.

JetSuite a proposé des jets privés à affréter via son programme SuiteKey, où des particuliers et des entreprises riches ont versé des dépôts compris entre 100 000 $ et 500 000 $. Les clients affréteraient ensuite des vols en jet privé – généralement pour environ 6 000 $ à 7 000 $ l’heure – qui seraient prélevés sur les dépôts.

JSX a agi davantage comme une compagnie aérienne régulière, utilisant des avions régionaux réutilisés pour voler vers des terminaux privés qui ont permis aux passagers d’éviter les lignes TSA. JSX continue d’exploiter un nombre limité de vols.

Doug Gollan, fondateur de Private Jet Card Comparisons, a estimé que les clients avaient 50 millions de dollars ou plus en dépôts chez JetSuite lors de sa fermeture. L’entreprise n’a pas dit à ses clients ce qui était advenu de ces fonds ni s’ils seraient remboursés.

“On ne dit rien aux clients”, a déclaré Gollan. “La façon dont ils structurent leur programme, ces dépôts ne sont pas remboursables et peuvent être utilisés pour les opérations.”

L’industrie du jet privé devrait recevoir une partie des 50 milliards de dollars de mesures de relance du gouvernement fédéral pour les transporteurs aériens, sous forme de subventions, de prêts et d’allégements fiscaux.

WingX estime que les vols d’avions d’affaires et de jets privés ont chuté de 79% au cours des deux premières semaines d’avril. Les experts de l’industrie disent que parce que les riches ne voyagent pas et que les entreprises ont réduit tous les voyages non essentiels, les compagnies de jets privés s’efforcent de réduire les coûts pour maintenir les opérations de base.

Mis à part NetJets, qui appartient à Berkshire Hathaway, les compagnies de jets privés sont en grande partie privées et beaucoup ont utilisé la dette pour alimenter une expansion rapide. Si la crise se prolonge bien avant le pic de la saison estivale des voyages, certains pourraient faire face à des contraintes financières, selon les analystes.

Certains dirigeants de jet privé ont déclaré qu’ils restaient optimistes quant à un fort rebond une fois que les économies commenceraient à rouvrir – en particulier pour les voyages intérieurs. Ils ont dit que les craintes persistantes du coronavirus, qui a rendu malade près de 2,5 millions de personnes dans le monde et entraîné au moins 171 249 décès, feront que de nombreux dépliants plus âgés et plus riches passeront à un vol privé, pour éviter les cabines exiguës, les aéroports bondés et les longues files commerciales. vols.

Kenn Ricci, directeur de Directional Aviation Capital, qui comprend Flexjet, Sentient Jet et PrivateFly, a reporté 100% de son salaire et a demandé aux employés qui pouvaient se le permettre de différer également une partie de leur salaire. 86% des employés y ont participé.

Wheels Up a réduit les coûts et les horaires de travail et ajouté des congés volontaires à court terme pour compenser le ralentissement.

«Nous sommes convaincus que le marché global de l’aviation privée intérieure connaîtra une croissance significative après la crise, ce qui augure bien pour notre modèle d’entreprise», a déclaré Kenny Dichter, fondateur et PDG de Wheels Up. «Nous restons en position de force pour répondre à l’augmentation prévue de la demande future.»